Как глюкоза и кофеин двигали историю

Вышла книга о влиянии химических веществ на мир
Alamy / ИТАР-ТАСС
Цитата

Погоня человека за тремя молекулами – морфином, никотином и кофеином – привела к «опиумным войнам». Эти конфликты стали началом перемен в Китае. Но роль этих молекул в истории гораздо значительнее. Опийный мак, табак, чай и кофе, которые выращивали вдали от мест исходного произрастания, оказали большое влияние на жизнь местного населения и на жизнь тех людей, которые вынуждены были эти растения выращивать. Во многих случаях экология этих мест изменилась чрезвычайно, поскольку для обустройства плантаций мака, табака, чайных кустов и кофейных деревьев приходилось сводить местную растительность. Алкалоиды из этих растений стимулировали торговлю, приносили невероятную прибыль, становились причиной войн, революций и переворотов, порабощали миллионы людей – и все это из-за вечного стремления человека быстро получить удовольствие.

Одной из причин гибели античной Греции стала олива. Греки использовали оливковое масло в огромных количествах, они ценили его как за вкусовые, так и за лечебные свойства, которые, кстати, не оспаривает и современная наука. Специалисты по органической химии Пенни Лекутер из канадского Колледжа Капилано и Джей Берресон из Национальных институтов здоровья Департамента здравоохранения США решили разобраться, какие молекулы повлияли на ход истории, – итогом стала книга «Пуговицы Наполеона. Семнадцать молекул, которые изменили мир».

Оливковое масло легко транспортируется и может довольно долго храниться. Но греки, объясняют авторы, переборщили с культивированием оливы: это растение, если его выращивать в больших количествах, плохо влияет на почву. В итоге, экспортируя оливковое масло, греки стали сильно зависеть от импорта всего остального пропитания. «Конечно, упадок древнегреческой цивилизации вызван рядом факторов: раздорами между городами-государствами, длительными войнами, отсутствием грамотного руководства, разрушением религиозных традиций, нападениями врагов. Но, возможно, определенную роль сыграла и потеря ценных сельскохозяйственных земель в погоне за маслом». Таков вклад олеиновой кислоты в историю человечества.

Не менее важна глюкоза. Благодаря сахару появилась знаменитая «треугольная торговля», когда европейские торговцы покупали в Африке рабов, перевозили их в Америку, там рабы производили сахар, сахар продавали в Европе, а затем на полученные деньги снова покупали рабов в Африке. Черному континенту глюкоза принесла разорение, Европе – капитал, который позволил Старому Свету первому совершить промышленную революцию.

С аскорбиновой кислотой еще интереснее. Ее употребление, например, в виде цитрусовых, помогает больным цингой. А цинга была главной причиной смерти матросов во время дальних плаваний вплоть до XIX века. Теоретически о том, как победить цингу, знали еще с XVI века, но первым, кто заставил матросов регулярно потреблять витамин С, то есть аскорбиновую кислоту, был великий мореплаватель Джеймс Кук. А если бы ее применяли до него португальцы или голландцы, то, возможно, их империи были бы больше и долговечнее. И Англия не смогла бы создать самую большую в мире державу.

Историки любят искать философский камень. Вещество, идею, концепцию, правовую основу – в общем, нечто, что могло бы объяснить ход истории, почему все произошло именно так, как оно произошло. Иногда в эту игру включаются ученые из других дисциплин. Самый известный пример – американский биолог Джаред Даймонд, который в своей книге «Ружья, микробы и сталь» объясняет успех Западной Европы удачными «стартовыми позициями», то есть наличием на этой территории наибольшего количества полезных злаков и приручаемых животных, а также удобными географическими условиями для обмена опыта с соседними очагами цивилизации. По версии химиков люди гибнут не за металл: успех одних стран и народов и проблемы других обеспечили 17 молекул. Впрочем, всю историю авторы книги объяснить не пытаются, рассматривают лишь отдельные исторические казусы.

Пенни Лекутер, Джей Берресон. Пуговицы Наполеона. Семнадцать молекул, которые изменили мир. – М.: Corpus, 2013

Пока никто не прокомментировал этот материал. Вы можете стать первым и начать дискуссию.
Комментировать